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Coronavirus: ¿duermes más tarde de lo habitual? La pandemia está arruinando totalmente nuestro sueño

El estrés de vivir encerrado está causando estragos en nuestro sueño, y las cosas podrían seguir así durante mucho tiempo.


Si sus patrones de sueño habituales se han desviado durante el encierro, está lejos de estar solo. A medida que el coronavirus se desgarra en la sociedad, creando niveles de ansiedad de salud global que hace sólo unas semanas habrían sonado como una narración sacada de un guión cinematográfico, parece irónico que uno de los procesos clave del cuerpo para mantenernos física y mentalmente bien se vea tan alterado.

Necesitamos dormir bien para funcionar correctamente. La mayoría de nosotros necesitamos alrededor de ocho horas; algunos más, otros menos. Perder una noche de buen sueño puede hacernos sentir aturdidos y agitados, pero es poco probable que nos haga daño. Sin embargo, la falta prolongada de sueño de calidad puede perturbar el sistema inmunológico y tener un impacto significativo en el estado de ánimo. Y en un momento en que más nos preocupamos, es cuando más forzamos a nuestro sistema inmunológico, es un cruel giro del destino que nuestra falta de sueño esté añadiendo una preocupación extra al bufé de preocupaciones que ya estamos sintiendo. Entonces, ¿qué está pasando?

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El estrés es tanto la respuesta corta como la larga. Ya sea que se trate de insomnio, somnolencia diurna, lucha por mantenerse despierto por la noche o despertarse más temprano de lo habitual (o, si tiene mucha suerte, una combinación), la perturbación del sueño es una manifestación bien documentada de estrés. Y mientras que el estrés es generalmente un precursor de la respuesta de pelear o escapar, estamos en una situación un poco extraña en la que tener que reconocer que este estrés está causando estragos en nuestros cuerpos mientras estamos seguros en el encierro de nuestras casas. Estamos en un estado de gran alerta; nuestros cerebros están ocupados preparando nuestros cuerpos para afrontar el desastre, aunque no caiga en nuestro camino directo.

La clave es el cortisol, la "hormona del estrés" que se produce en nuestras glándulas suprarrenales. Cuando percibimos el peligro, la amígdala - una pequeña sección de tejido nervioso en forma de almendra que es central para nuestro procesamiento emocional - da señales para que el cortisol sea liberado para preparar al cuerpo para lidiar con la amenaza (lucha) o para llevarnos a nosotros mismos (huida). Los efectos de este estado de vigilancia son bien conocidos: aumento de la frecuencia cardíaca, piel pálida, malestar estomacal, dolores de cabeza, músculos tensos, etc. Tenemos receptores de cortisol en la mayoría de nuestras células, que reciben y utilizan la hormona de diferentes maneras, nuestras necesidades varían de un día para otro. Pero si la causa de nuestro estrés no desaparece - la amenaza de coronavirus no va a ninguna parte rápidamente - y el estrés en sí no se descarga, permanecemos en alerta máxima, manteniendo esos efectos físicos y neurológicos incómodos. Es un baile agotador, pero probablemente es de esperar.

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"Es totalmente normal tener una serie de reacciones emocionales y físicas ante una situación amenazante, que todas ellas se enfrentan ahora", dice la psicóloga clínica Lucy Johnstone. "Reacciones como sentirse nervioso, ansioso, de mal humor y tener dificultades para dormir son completamente comprensibles." Por supuesto, no todos se sentirán desdichados, pero muchos de nosotros experimentamos una aguda comprobación de la realidad, en la que el estrés es menos un término superficial que, a veces, un ataque a todo el cuerpo.

Incluso las personas que normalmente se enfrentan bien al estrés pueden estar sintiendo el efecto del encierro ya que afecta a nuestra capacidad de salir al aire libre, hacer ejercicio y socializar - todas las cosas que nos ayudan a manejar el estrés en la vida cotidiana. Las personas que normalmente se encuentran durmiendo regularmente desde la medianoche hasta las ocho de la mañana pueden ahora encontrarse durmiendo más temprano, y despertándose más temprano también. La neurocientífica Ivana Rosenzweig, que dirige el Centro de Sueño y Plasticidad Cerebral del King's College de Londres, dice que este tipo de trastorno podría ser causado por una "desincronización entre los ritmos internos de sueño-vigilia y el ciclo luz-oscuridad".

Rosenzweig se refiere al impulso circadiano, una función clave de nuestro reloj biológico interno: "Nuestro estado de alerta relativamente constante en el curso de un día se debe al sistema de alerta circadiano, que se ve afectado por nuestra exposición a la luz diaria". Si nos exponemos a menos luz mientras estamos encerrados, este sistema puede ser interrumpido. "Dependiendo de si somos durmientes retrasados o avanzados - alondras o búhos - podríamos caer en la vigilia o en el sueño más temprano o más tarde que nuestras rutinas diarias normales." Esta perturbación, señala, se ve exacerbada por el aumento de la exposición a las luces artificiales de nuestros portátiles, móviles y televisores después de las noticias.

El estrés sostenido puede hacer que el sueño diurno sea terriblemente seductor. Ahora la gente está atrapada trabajando en casa, la tentación del sofá y una manta cómoda está a sólo unos pasos de distancia en todo momento. Desafortunadamente, la siesta diurna - particularmente al final de la tarde - puede disminuir algo llamado "la campaña de sueño". "Este es el proceso homeostático del sueño", dice Rosenzweig. "Cuanto más tiempo estemos despiertos, más fuerte es nuestro impulso de dormir.
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